1. Een familiaal Belgisch brouwverhaal

De boeiende familiale brouwgeschiedenis van Unibra gaat terug tot 1829 toen Édouard Caulier, landbouwer en ambachtelijk brouwer, zijn brouwactiviteit opstartte in Neufvilles (Henegouwen). Het succesvolle bedrijfje opende in 1852 in Bergen een nieuwe brouwerij.

Onder impuls van zijn zoon Edmond, burgemeester van Neufvilles en senator, bleef de familiale onderneming groeien en het succes ervan rijkte tot ver buiten de provinciegrenzen, onder meer dankzij de opstart van een brouwerij in Brussel (1869).

In de loop van de decennia werden meerdere bieren gelanceerd, waaronder erg succesrijke zoals Gauloise, Vieille Brune, Saison Caulier en het gekende Perle 28 Caulier.

Ondanks zijn internationale reputatie blijft de activiteit van de groep nog sterk gelinkt met zijn Belgische roots. Zo blijft het bedrijf het accent leggen op smaak en traditie, op knowhow en kwaliteit, maar steeds met aandacht voor vernieuwing.

2. Afrikaanse verankering

Michel Relecom, zesde generatie brouwers van de familie Caulier, ging de uitdaging aan om in Congo meerdere brouwerijen (brouwerijen van Stanleyville, Luluabourg, Leopoldstad en Paulis) bijeen te brengen en te ontwikkelen onder eenzelfde merknaam. Hij omringde zich hiervoor met enkele vooraanstaanden uit de biersector.

Zo richtte hij in 1960 de groep UNIBRA op, waarmee hij op een nieuw continent, Afrika, een volgend hoofdstuk in het familiale brouwverhaal startte.

In 1964 besliste UNIBRA om in samenwerking met enkele belangrijke biergroepen – Allied Breweries Ltd. (Engeland), John Labatt Ltd. (Canada), Pripp Bryggerierna A.B. (Zweden) – Skol International op te richten en zo het merk Skol mondiaal te ontwikkelen en te verdelen.

In Congo kende UNIBRA dankzij SKOL een sterke groei en werd het merk meerdere keren marktleider binnen een zeer concurrentiële omgeving. Het bedrijf kreeg er ook te maken met verschillende periodes van politieke instabiliteit (1960-1964), de zaïrisering (1973), de radicalisering (1974), de retrocessie (1975) en plunderingen (1991-1993).

Na het onverwachte overlijden van Michel Relecom in 1994 nam zijn echtgenote Maïté Relecom, die een grote kennis had van de lokale situaties en toekomstperspectieven waarin UNIBRA zich verder wilde ontwikkelen, de leiding van het bedrijf over. In 2010 droeg ze het over aan haar zoon Thibault, de huidige CEO van UNIBRA. Op dit moment streeft Unibra in Afrika naar een verdere ontwikkeling van het merk, vanuit een duidelijke wens om de brouwactiviteiten te bestendigen en nog verder uit te breiden.

3. Een cultuur van diversificatie en knowhow

Gedurende ruim anderhalve eeuw is de familie voortdurend blijven vernieuwen, met nieuwe productgamma’s en investeringen in uiteenlopende industriële projecten. Dankzij deze bedrijfscultuur, de ervaring en de talrijke uitdagingen die in de loop der geschiedenis met succes werden aangegaan, beschikt de groep nu over een stevige basis voor een duurzame toekomst.

De familie heeft er altijd naar gestreefd om de lokale bevolking maximaal te betrekken en de beste samenwerkingen na te streven, zowel voor de medewerkers als de kwaliteit van het eindproduct.

Op dit moment produceert UNIBRA een ruim gamma bieren, die in meerdere Afrikaanse landen worden gebrouwen en over een groot deel van het Afrikaanse continent worden verdeeld. Vandaag wordt Skol gebrouwen in de Democratische Republiek Congo (DRC), Rwanda, Guinee, Madagaskar en zeer binnenkort Ethiopië, in synergie met lokale partners.

De knowhow van UNIBRA stopt echter niet bij de productie en de distributie van bier.

Van bij het begin streefde UNIBRA naar een diversificatie van de activiteiten, waarbij het bedrijf zich profileerde als een holding met industriële activiteiten, maar tevens een vastgoed- en een financiële pijler.

Zo ontwikkelde UNIBRA meerdere vastgoedprojecten, in het bijzonder in Spanje in de jaren 1960. Aan het einde van de jaren 1970 startte UNIBRA met een programma vastgoedinvesteringen in de Verenigde Staten, in de vorm van participaties in partnerships waarbij werd geïnvesteerd in kantoorgebouwen en in commerciële ruimtes.

In de periode 1980-1990 richtte Unibra het ingenieursbedrijf Unibra Engineering op. Dit werkte voor onafhankelijke brouwerijen in Afrika (Madagaskar, Kameroen, Nigeria…), met uiteenlopende opdrachten, gaande van onderzoek en het beheer van brouwerijen tot het opstarten, updaten en vernieuwen van brouwinstallaties en aanverwanten.

In 2000 werd Unibra referentieaandeelhouder van het tweede grootste uitgeversbedrijf, Média-Participations. Deze participatie werd verkocht in 2016.

Sinds 2007 werd de vastgoedactiviteit in België sterk uitgebreid via verschillende overnames waardoor de portefeuille verder kon worden ontwikkeld.

In 2015 verwierf Unibra een participatie in de groep Martens, de tweede grootste Belgische brouwer op het vlak van geproduceerd volume, en een speler in volle ontwikkeling op de markt van de productie van de private label bieren.

Deze investering is een vertaling van de wil van Unibra om actief te zijn en blijven binnen een niche in een sterk groeiende industriële sector en de brouwactiviteiten van de groep geografisch te diversifiëren.

Deze verschillende participaties dragen bij tot een gezonde diversificatie van de activiteiten en zijn naast een voortzetting van de activiteit van de vorige generaties ook een garantie voor de toekomstige.

4. De brouwactiviteiten van UNIBRA